¿De dónde vienen los gatos?

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Los científicos han tardado un tiempo en descifrar el enigma de cuándo y dónde se domesticaron los gatos por primera vez. Uno pensaría que el registro arqueológico podría responder a la pregunta fácilmente, pero los gatos salvajes y los gatos domésticos tienen esqueletos notablemente similares, lo que complica el asunto. Algunas pistas vinieron por primera vez de la isla de Chipre en 1983, cuando los arqueólogos encontraron la mandíbula de un gato que data de hace 8.000 años; dado que parecía muy poco probable que los humanos hubieran traído gatos salvajes a la isla (un “felino salvaje que escupía y arañaba presa del pánico habría sido el último tipo de compañero de barco que hubieran querido”, escribe Desmond Morris en Catworld: A Enciclopedia felina), este primer hallazgo sugirió que la domesticación del gato ocurrió antes de hace 8.000 años como se creía. En 2004, el descubrimiento de un sitio aún más antiguo en Chipre, en el que un gato había sido enterrado deliberadamente con un humano, hizo aún más seguro que los gatos antiguos de la isla estaban domesticados y retrasó la domesticación al menos otros 1.500 años. Un estudio publicado en la revista de investigación Science aseguró más piezas en el rompecabezas de la domesticación de gatos basado en análisis genéticos. Todos los gatos domésticos actuales, -declararon los autores-, descendían de un gato montés de Oriente Medio, Felis sylvestris, que literalmente significa “gato montés”. Por lo que se calcula actualmente que los gatos fueron domesticados por primera vez en el Cercano Oriente, y que el proceso comenzó hace 12.000 años.

Los restos cuidadosamente dispuestos de un humano y un gato se encontraron enterrados con conchas marinas, piedras pulidas y otros artefactos decorativos en una tumba de 9.500 años en la isla mediterránea de Chipre, dejando claro así que mucho antes que lo que se creía ya los gatos formaban parte importante en la vida de las personas.

Si bien hace 12.000 años puede parecer una estimación audaz, casi 3.000 antes de la fecha del gato de la tumba de Chipre, en realidad es perfectamente lógica, ya que fue precisamente cuando las primeras sociedades agrícolas comenzaron a florecer en Creciente Fértil del Medio Oriente. Cuando los humanos eran predominantemente cazadores, los perros eran de gran utilidad y, por lo tanto, fueron domesticados mucho antes que los gatos. Los gatos, por otro lado, solo se volvieron útiles para las personas cuando comenzamos a asentarnos, a labrar la tierra y, lo que es más importante, almacenar los excedentes de cosecha. Con los depósitos de cereales llegaron los ratones, y cuando los primeros gatos salvajes llegaron a la ciudad, se preparó el escenario para lo que los autores del estudio de Science llaman “uno de los ‘experimentos biológicos’ más exitosos jamás realizados”. Los gatos estaban encantados con la abundancia de presas en los almacenes; la gente estaba encantada con el control de plagas. “Creemos que lo que sucedió es que los gatos se domesticaron”, dijo al Washington Post Carlos Driscoll, uno de los autores del estudio. Los gatos se invitaron a sí mismos y, con el tiempo, a medida que la gente favorecía a los gatos con rasgos más dóciles, ciertos gatos se adaptaron a este nuevo entorno, produciendo las docenas de razas de gatos domésticos que se conocen hoy en día.

Gato salvaje africano, desde estos se cree que descienden todos los linajes de gatos domésticos actuales.
Pintura egipcia, los gatos muchas veces eran representados haciendo lo que mejor sabían: cazar… bueno en este caso pescar.

La veneración del antiguo Egipto por los gatos es bien conocida y está documentada en el registro arqueológico: los científicos encontraron un cementerio de gatos en Beni-Hassan rebosante de 300.000 momias de gatos. Bastet, una diosa egipcia del amor, tenía la cabeza de un gato, y matar a un gato en Egipto a menudo significaba una sentencia de muerte para el delincuente. Los antiguos romanos tenían una reverencia similar, aunque moderada y secularizada, por los gatos, que eran vistos como un símbolo de libertad. En el Lejano Oriente, los gatos eran valorados por la protección que ofrecían a los preciados manuscritos de los roedores. Sin embargo, por alguna razón, los gatos llegaron a ser demonizados en Europa durante la Edad Media. Muchos los consideraban afiliados a las brujas y al diablo, y muchos fueron asesinados en un esfuerzo por protegerse del mal (una acción que los eruditos piensan que, irónicamente, ayudó a propagar la plaga, que fue llevada por ratas). No fue hasta el siglo XVII cuando la imagen pública de los gatos comenzó a mejorar en Occidente.

Mosaico romano del primer siglo antes de Cristo.

Hoy en día, por supuesto, los gatos son superestrellas: los protagonistas de las historietas y los programas de televisión. A mediados de los 90, los servicios y productos para gatos se habían convertido en una industria de miles de millones de dólares. Y, sin embargo, incluso en nuestra cultura popular, permanece un poco de la ambivalencia milenaria. El gato no parece ser capaz de deshacerse por completo de su asociación con el mal: después de todo, muchas caricaturas presentan al gato como el villano (el gato Tom (de Tom y Jerry), Silvestre que se quiere comer al canario o Azrael en los pitufos son ejemplos que vienen de inmediato a la memoria). Por mi parte siempre he estado a favor del gato en todos estos animados, en fin que se coman un ratón o un pitufo no me parece gran cosa 🙀😺.

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